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La Rafia: Características, propiedades, variedades, usos, y más

La Rafia, es una planta que pertenece a la clasificación de las palmeras. Procesada como hilo, ha tenido gran demanda dentro de la industria textil, ya que gracias a sus cualidades, se presenta como una de las materias primas de mayor calidad en la confección de varios artículos.

Rafia

¿Qué es la Rafia?           

La Rafia o también llamada Raphia debido a su tipo de clasificación, es una de las plantas perteneciente a la familia de las palmeras. Esta planta es la única especie del tipo Raphiinae aunque existe un aproximado de veinte variaciones de la misma especie, todas ellas originarias  del continente africano, especialmente de la región de Malagascar.

Se dice que la única especie perteneciente a este género que se produce fuera del continente africano es la Raphia taedigera, conocida popularmente con el remoquete de yolillo, cuyos sembradíos pueden observarse además del oeste de África en las zonas húmedas de América Central y del Sur. (Ver articulo: Trébol rojo)

El término de Rafia también hace referencia al nombre de un hilo cuyo material puede ser de fibra sintética o natural, el cual resulta de la extrusión de poliolefinas, siendo su compuesto polietileno y polipropileno. Esta Rafia es de características tenaz y gruesa, por lo que su principal uso se destaca dentro de la industria de hilos y cordones; teniendo que incluso dentro de la industria textil ha sustituido en varas oportunidades al Yute como materia prima.

Etimológicamente, su nombre se deriva de la “Rafia natural”, un tipo de palma originaria del África tropical, que se clasifica dentro de la rama de las Raphia, de estipe gruesa, grandes hojas pinnadas y unos enormes frutos espirales. En su natal África es conocida con el nombre de Rafia mientras que para los países de América es conocida con el nombre de Raphia. Su componente de fibra la constituyen en un material muy resistente y flexible.

Gracias a sus propiedades de fibras naturales, la convierten en un material muy sencillo e ideal para tejer, se empleado en el diseño y fabricación de zapatos, accesorios, artículos para el hogar e inclusive ropa de vestir. De igual manera es conocido con el nombre de Rafia al tejido fabricado con este material, que resultan del procesamiento de los hilos flexibles entrelazados, que se cruzan unos con otros y con los cuales se pueden fabricar redes.

Durante el procesamiento de la Rafia, se obtiene su potencial componente de fibra, que es el material necesario al momento de fabricar tapices, sacos, y muchos otros objetos más utilizados dentro de la decoración de las casas.

De igual manera, el material de la Rafia es cada vez más buscado por los comerciantes y empresas productoras de bolsas reutilizables, que son muy rentables dentro del mercado, propiedades que le dan el carácter de popular dada a su gran durabilidad y resistencia.

La Rafia se presenta como una excelente materia prima empleada en la confección de bolsas y carteras, por lo característico de su material que es impermeable y permite llevar grandes pesos sin romperse ni dañarse. A simple vista, el material que se produce de la planta de la Rafia es muy similar a la paja, aunque más dura y más resistente.

Características 

La planta de la Rafia es reconocida ya que sus palmas son grandes, y se presentan de forma agrupadas y armadas. Los tallos de estas palmeras tienen unas medidas que varían entre los dos y nueve metros, llegando a tener un máximo de esta unos quince metros de alto, con unos treinta centímetros de diámetro. Sus plantas son monoicas. (Ver articulo: Achiote)

La Rafia procesada de manera industrial se presenta como un material común y popularmente utilizado dentro de la elaboración de bolsas, fundas, costales y sacos en vista de sus características de resistencia y durabilidad. El material que se deriva de la planta originaria de África, está elaborado de fibras textiles sintéticas, teniendo entre sus principales elementos el polipropileno.

La Rafia, es un tipo de palmera que puede utilizarse para espacios tanto en espacios interiores como exteriores depende del tamaño que llegue a alcanzar. Para decorar los espacios interiores el común es colocarla dentro de porrones o macetas, teniendo un cuidado no tan estricto ya no requieren de mucha luz. A la planta Rafia se le conoce en muchos lugares con el nombre de “palmerita china”, cuya medida es de una altura u extensión de metro y medio.

Este tipo de palmeras Rafia se presentan como una gran alternativa a la hora de tomar la decisión de decorar algún especio íntimo dentro y fuera de la casa. La Rafia, es una planta que se puede trasplantar tanto en interiores como en exteriores, siempre y cuando la temperatura no llegue a cero grados centígrados.

Para trasplantar este tipo de palmera puede ser usado el componente químico de sustrato universal de gran calidad.  Durante el proceso de crecimiento de esta planta, se recomienda dentro de sus cuidados que se mantenga húmeda, aunque debe disminuir su riego en temporadas de invierno.

El principal enemigo de nuestra palmera Rafia es una plaga conocida como “la cochinilla”, aunque no es la única, pues también puede ser atacada por otra denominada “el pulgón”. Una de las formas de determinar si la planta de Rafia está siendo atacada por la cochinilla o el pulgón, es observando las puntas de las hojas y percatarse si las mismas han comenzado a doblarse sobre sí mismas.

Otro de los síntomas aparte de abarquillarse, es que también aparecen unas gotas brillantes en la hoja. Una de las maneras para proteger a la planta de esta plaga es mediante el uso de un insecticida en forma de clavos, que se aplica en el sustrato durante un periodo entre seis y ocho semanas. Mediante el riego, la planta absorberá el insecticida con el que se eliminaran tanto los pulgones como las cochinillas.

La palma de Rafia es una especie nativa de las regiones tropicales de África, viéndose mayormente en la región de Madagascar, aunque existe una variante de esta especie que se puede conseguir tanto en América Central como en América del Sur. Este tipo de planta Palmera es muy particular, ya que se distingue por tener múltiples tallos, cuya altura se encuentra entre los 2 y 9 metros de altura.

Una de las características que distingue a esta planta son el tamaño de sus hojas, siendo las más grandes entre los tipos de palmeras, además de ser pinnadas, y su longitud esta de 9 a 10 metros de largo, llegando a alcanzar el tamaño de 20 metros cuando se mantienen en condición erectas, siendo algunas especies recurvadas en la parte del ápice. En el extremo del tallo contiene rabillos rígidos y largos. El lado inferir del tallo es delgado y espinoso.

En cuanto a las flores de esta planta, las mismas son del tipo hermafroditas típicas de las plantas monoicas. Tienen la particularidad de que aparecen solo una única vez en plantaciones que datan de unos  40 a 50 años, reunidas en capullos.

Algunas especies de Rafia se encuentran fuertemente ramificadas y en lo alto se pueden observar numerosas flores masculinas, cada una en la cavidad de una hojilla bicarinada. En el caso particular de la base se pueden visualizar las flores femeninas, las cuales también están de forma axiladas por una bráctea.

la rafia 8

Por su parte, los frutos que produce la planta de Rafia también son grandes, de forma ovoide y con el grosor similar al de un huevo de gallina. Otra de las particularidades características es que son puntiagudos y están cubiertos por unas escamas del tipo imbricadas, duras y de color marrón rojizo brillante.

Al igual que florece solo una vez, también su frutos se dan solo en una oportunidad. Luego de esto su tallo se deseca y muere, pero solo la flor y el fruto, pues la planta en si continúa viviendo, formándose en ella nuevos vástagos.

La presentación más común de la Rafia es en forma de hilo, siendo la rama industrial la más beneficiada con ella ya que lo utilizan dentro de la rama textil y de cordado. Es un material que cuenta con muchas bondades, entre las que se encuentra la posibilidad de reutilizar sus productos derivados y que son confeccionados con Rafia como materia prima.

La Rafia se presenta como un material necesario para la elaboración de empaques que permitan una mejor transportación y almacenamiento de productos de carácter comestible. Al contar este material con una base de polímeros, hace de los posibles productos, artículos fáciles de limpiar y que sean de utilidad para su reutilización.

Además de ser reusable la mayoría de los productos que se elaboran con Rafia, también tienen entre sus cualidades que tiene larga vida útil y de duración. Además de la rama textil y del cordón, otro especio que ocupa la atención de la industria con respecto a tomar la Rafia como materia prima, es el área de los plásticos, por su compuesto de polipropileno.

El proceso durante el cual se realiza un moldeado permanente del plástico, se conoce como la extrusión de Rafia, donde la materia es fundida a una temperatura especifica empleada para darle formas distintas al plástico, actividad que se efectúa cuando se somete a altas presiones.

Propiedades    

Gracias a sus múltiples propiedades, La Rafia, se ha convertido en uno de los materiales  preferidos por reconocidos diseñadores de alta costura ya que cuenta con un tipo de material ideal para el diseño de cualquier vestuario así como de accesorios, logrando combinar sus particulares estilos con el noble material del cual está compuesto. (Ver articulo: Tamarindo chino)

La Rafia tiene un componente orgánico que lo hace un elemento fácil de emplear, resultando un material resistente para el diseño de variedad de prendas. Es el material idóneo para la confección de zapatos, bolsos e inclusive piezas de vestir. De igual manera, servirá para elaborar artículos para el hogar como almohadones, alfombras e inclusive adornos de todo tipo.

Otras de las propiedades con las que cuenta esta planta es que se transforma en un tipo de tela fuerte, con aspecto algo tosco, pero que a pesar de ello, se manifiesta con un toque de sensualidad, elemento que se refleja en aquella persona que lo luce, tornándose en algo extraordinariamente delicado y bello. Es precisamente por sus características tocas que la Rafia se relaciona con la elaboración de sacos y bolsos.

De igual manera, es gracias a sus propiedades mecánicas de elongación y tenacidad es posible obtener cintas de rafia y sacos de excelentes cualidades, en los distintos denier ofrecidos también por la aplicación de un proceso de orientación o estiro y templado térmico.

En cuanto a su composición a nivel químico se puede encontrar entre sus componentes cantidad de PH0130, lo que resulta en buen balance tenacidad y elongación. De igual manera contiene un contenido de PH0322, que le añade el aspecto de ser un excelente desempeño en extrusión y tejeduría, disminuyendo con ello la formación de polvo y pelusas, haciéndolo un excelente material en cuanto a la confección de piezas de vestir.

También, dentro de sus propiedades, la planta de Rafia cuenta con un porcentaje de PH0522, el cual es el indicado para procesos de extrusión de Rafia en equipos de alta velocidad, que necesiten de una buena tenacidad y elongación, así como también un alto contenido de PH4040, que le brinda al material la fácil procesabilidad y compatibilidad con la tela, es decir lo referente al recubrimiento de telas de Rafia.

Variedades       

La planta de Rafia es un género perteneciente a los tipos de palmeras. Etimológicamente su nombre es descrito como Raphia que es el término genérico que a su vez se deriva del nombre vernáculo malgache, rofia. (Ver articulo: Taray)

Existen gran variedades y tipos entre las que se encuentran la Raphia africana Otedoh; otra es la del tipo australis Oberm. & Strey;  también está la Raphia farinifera (Gaertn.) Hyl y la Raphia gentiliana De Wild; la Raphia hookeri G.Mann & H.Wend y la tipo laurentii De Wild. La conocida con el nombre de Raphia longiflora G.Mann & H.Wendl y la Mambillensis Otedoh seguida de la Raphia mannii Becc.

También figura en la lista la Raphia palma-pinus (Gaertn) Hutch; y la del estilo Matombe De Wild. Esta la Raphia regalis Becc y la Raphia monbuttorum Drude Raphia sudanica A. Chev. La siguen la del estilo de Raphia vinifera P. Beauv y la Raphia Rostrata Burret Mart junto a la Raphia textilis Welw. Son muchos estas variantes de Rafia donde también se indica la existencia de la llamada Raphia ruwenzorica Otedoh y Raphia sese De Wild.

De igual forma esta la Raphia taedigera (Mart.), la del corte farinifera que además es el nombre científico de una especie endémica que generalmente se ubica en la África continental en países como Angola, Costa de Marfil, Mozambique, Benin, Guinea, Burkina, Ziumbabwe, Camerún, Gambia, Ghana, Kenia, Malawi, Senegal, Sierra Leona, Uganda y Zambia.

De todos los tipos de Rafia, esta es la más popular, teniendo como preferencia de ubicación a los pantanos y riberas. Fue específicamente en los años de 1806 cuando se categorizo esta planta de Rafia dentro del género de las Raphia, por parte del investigador botánico descrito por Ambroise Marie François Joseph Palisot de Beauvois.

Es una de las palmeras más grandes que existe entre los tipos de palmas, en cuanto a sus dimensiones podemos indicar que su altura puede llagar a la de unos 10 metros, coronado por hojas pinnadas de tienen como medidas los 12 metros y hasta un poco más. En el tallo brotan los foliolos de color rojizo, los cuales poseen un tamaño de unos 13 centímetros de ancho.

Al igual que el resto de las variaciones de la planta Rafia, este tipo también florece sólo una vez, y las flores cuentan con un tamaño de 10 milímetro por 9 mm, siendo de características estrechas en su base. El fruto mide 6 centímetros por 4 centímetros y es de forma ovalada. Las semillas son igualmente de forma ovoides.

Así como todas las de su género, esta variante de la Rafia es muy solicitada para múltiples usos los cuales datan de fechas muy antiguas. Las fibras que se desprenden de la planta se utilizada para elaborar materiales como cuerdas, cintas para injertos, e incluso muebles, específicamente los muebles de jardín por la contextura de sus materiales.

De la planta de Rafia se extrae una savia que al procesarla de manera fermentada y destilada, se obtiene un producto denominado como Ogogoro, con lo que se elabora una bebida alcohólica de alta graduación. Sin embargo, al realizar este procedimiento se pone en riesgo la vida útil de esta palmera.

Esta es una planta que necesita se trasplantada en un terreno amplio, cuya área debe corresponder a unas medidas aproximadas de 12 metros por 12 metros como mínimo. También se debe tomar en cuenta que tiene que ser en medio de un clima tropical, en zonas donde no se presenten heladas, pues esto mata a la planta.

El tipo de palmera de Raphia farinifera no está diseñada para tenerla durante mucho tiempo dentro de macetas ya que aunque joven presente un tamaño pequeño, con el paso del tiempo adquiere granes dimensiones. Esta variedad de la planta debe ser colocada en semi sombra o de ser preferible, en pleno sol, además que debe ser regada de manera muy seguida.

Usos

La planta la Rafia es utilizada mediante todas sus presentaciones y en varias áreas, siendo la más destacada su uso industrial, para la confección de diversos objetos decorativos, comerciales, de vestir, entre otros. Gracias a la porción de fibra contentiva en esta especie, la Rafia son empleadas con múltiples propósitos. Entre los usos más comunes encontramos la confección de piezas de ropa donde destaca como un material resistente y moldeable.

De igual manera, sus propiedades de contenido en fibra hacen de las especies de Rafia material necesario en el campo textil y también dentro del área de la construcción. En cuanto a la parte textil se refiere se puede nombrar la parte de la elaboración de sombreros, zapatos y otros objetos decorativos para el hogar y la oficina.

Además, con la fibra que se extrae de esta planta, se puede injertar árboles frutales, cuyo procedimiento consiste en primero mojar la fibra para después emplearla con la intensión de ligar las partes abiertas con una navaja. Para llevar a cabo esta acción, la Rafia cuenta entre sus cualidades poseer la ventaja de la flexibilidad, factor que permite que las heridas ocasionadas en el árbol, se recuperen bien.

De la savia de esta planta se procesa un tipo de bebida alcohólica la cual es previamente fermentada y destilada. Cabe destacar que el procedimiento que se realiza para la obtención de la savia, extermina al árbol.

En países como Filipinas específicamente en la provincia de Bohol, para los Kuba en la República Democrática del Congo y en Camerún con los Nso seguido de Nigeria con los Igbo, Ibibio o Annang y los Yoruba,  la planta de la Rafia es considerada como un importante signo de estas culturas.

Por ser un material muy versátil, la Rafia es usada ampliamente en numerosas actividades, siendo la base ideal para la fabricación de bolsas, sacos y fundas, teniendo entre sus cualidades el carácter de reutilización, resistencia y durabilidad, por lo que se convierten en una atrayente opción ante el uso de las bolsas de plástico.

La Rafia se puede usar para fabricar o producir  Redes de pesca, Sacos, Capelinas, Tapices, joyas de bisutería, empaques, tapizado para muebles, bolsos o carteras, canastos, cestos y esterillas, entre otros. Los vestidos elaborados con inspiración étnica, las chaquetas con vivos salvajes, son elaborados empleando la fibra que se deriva de la Rafia en el campo textil, elemento que junto a los otros complementos constituyen el último grito de la moda.

Grandes pasarelas en París, Milán o Nueva York, muestran diseños fabricados con material de Rafia, desde zapatos hasta los sombreros luciendo unos diseños de corte vanguardistas. En las regiones desde donde es originaria la planta de Rafia, se utilizan las hojas se utilizan para extraer la fibra de Rafia, material que es ampliamente utilizada, en especial en las áreas de floricultura y la horticultura, donde forma parte del material para las correas que son muy resistente.

También se emplea para trabajos artesanales como cestos y esteras. Dentro del contexto local, se usa para elaborar las cuerdas, palos y vigas de apoyo, material para la construcción de los techos construidas con ramas y hojas fibrosas.

En materia de construcción, se utilizan las hojas que aunque pequeñas son robustas y muy flexibles y elásticas. Las mismas son utilizadas en sustitución del bambú en la construir de viviendas y muebles de varios tipos y diseños. Es bastante rico en cantidad de almidón el cual se extrae de la médula del tallo, de la planta de Rafia, el cual se obtiene a través del sago, cuyo producto final es un tipo de harina alimenticia.

La savia que se desprende de esta planta contiene dentro de sus propiedades componentes de azúcares, por lo que la Rafia de palma también proporciona una importante bebida cultural y por último, de sus segmentos marcares y cerrados contentivos de un tipo de cera utilizada por la población local para embotijar y lustrar los zapatos.

Hilo de Rafia    

Una de las presentaciones más populares de la Rafia es en forma de hilo, donde la planta ya está procesada y se presenta en un material desde donde el cual se pueden elaborar todo tipo de productos ubicados en distintos mercados. El hilo de Rafia se presenta como un producto muy resistente, el cual posee múltiples usos y aplicaciones dentro del hogar, la industria, el campo agrícola, los comercios, tiendas de abarrotes, mercados, abastos, tiendas varias, entre otros.

Dentro de las cualidades con las que cuenta el hilo de Rafia se encuentra que se puede usar para la inmovilidad de objetos de transportación vial, empaquetar productos comestibles almacenados por bultos, amarres decorativos, y el tejido de prendas decorativas o de vestir. El hilo de Rafia es muy comercial por lo que su precio se hace accesible gracias a la gran demanda que tiene, sustituyendo incluso a otros materiales.

El hilo de Rafia tiene entre sus propiedades que es resistente a las grasas, aceites, lubricantes, químicos, herbicidas, desinfectantes. Es un material muy buscado ya que se puede reutilizar muchas veces, gracias a que es conocido por sus atributos en cuanto a resistencia y durabilidad. El hilo de Rafia se trasporta en rollos y dado a sus propiedades, existen variedad de colores y presentaciones. La manera de empacarlo es por bultos.

Aplicaciones 

El hilo de Rafia se emplea en distintas aplicaciones ya que gracias a sus características, es una tipo de material que se puede usar casi para cualquier cosa, las cuales van desde amarres hasta para decoración. Los usos más comunes del hilo de Rafia es para la paquetería por ser un material resistente y que aguanta grandes pesos.

También está el amarre de mercancías o bultos, la agricultura, los trabajos manuales y bricolaje. Además tiene un uso dentro de la jardinería, la industrias cárnicas, específicamente utilizados en los establecimientos que funcionan como mataderos. En la confección de redes para caza y la pesca, la tapicería de muebles, elaboración de fundas y bolsas, entre otros

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